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Las esponjas, la vida animal más antigua de la Tierra

Un estudio concluye que las esponjas marinas son la especie animal más antigua del planeta (Getty Images

Un estudio concluye que las esponjas marinas son la especie animal más antigua del planeta (Getty Images

Por David Ruiz Marull

Humanos, tigres, patos, sardinas, escarabajos, serpientes... los científicos llevan años buscando el origen de la vida animal, ese ancestro común que surgió hace millones de años y que fue derivando en distintas especies. Análisis tras análisis, los biólogos evolutivos se han ido remontando en el tiempo hasta encontrarse cada vez más cerca del origen. Tan cerca que algunos ya apuntan a las esponjas como el linaje más antiguo de entre todos los seres vivos.

Investigadores de la Universidad de Bristol aseguran haber puesto fin al debate “más acalorado de la biología evolutiva”. Un equipo dirigido por el profesor Davide Pisani apunta que son las “esponjas morfológicamente simples” la que se sitúan en el inicio de la cadena evolutiva, lo que las convierte en hermanas del resto de ramas animales.

Un estudio sitúa las esponjas morfológicamente simples en el inicio de la cadena evolutiva

Los ctenóforos (o portadores de peines) habían sido considerados desde 2008 como nuestro antepasado más antiguo. Estos animales se​ caracterizan por tener células especializadas (coloblastos) que producen una sustancia pegajosa utilizada para capturar las presas. Son exclusivamente marinos y se han descrito hasta 166 especies.

“La portadores de peines son criaturas extremadamente bonitas y bastante complejas “, apunta Pisani en un comunicado. Los ctenóforos se parecen un poco a las medusas y pueden impulsarse a través del agua, crear patrones de luz, tener un sistema nervioso simple, músculos y un intestino que incluye boca y el ano.

Un 'portador de peines' (Getty Images)

Las esponjas simples, en cambio, son ”humildes criaturas que viven en el fondo del mar, que actúan como filtradores y no hacen mucho más”, explica. “Si asumimos que son el ancestro original, entonces podemos asumir un escenario mucho más simple: que evolucionamos a partir de un organismo filtrador”, añade.

El descubrimiento, aseguran los expertos, no es trivial, ya que puede tener implicaciones drásticas. “Esta hipótesis sugiere una historia evolutivas completamente diferentes para sistemas de órganos clave en los animales como los sistemas nervioso y digestivo. Por lo tanto, conocer el orden correcto de ramificación entre las especies es fundamental para comprender nuestra propia evolución y el origen de las características de la anatomía de los animales“, dice Pisani.

Los ctenóforos se parecen a las medusas (Getty Images)

En el nuevo estudio, publicado en la revista Current Biology , los investigadores utilizaron técnicas estadísticas como los análisis predictivos (Posterior Predictive Analyses) para medir si los modelos evolutivos utilizados de forma rutinaria en filogenia -la parte de la biología que se ocupa de las relaciones de parentesco entre los distintos grupos de seres vivos- pueden describir adecuadamente los conjuntos de datos genómicos utilizados para estudiar la evolución temprana de los animales.

Este equipo de científicos descubrió que, para el mismo conjunto de datos, las actuales herramientas analíticas y de datos favorecen a las esponjas mientras que, las antiguas (y menos fiables, según ellos) apuntan a los portadores de peines. “Discriminar entre hipótesis alternativas requiere discernir qué modelo es mejor para respaldar árboles filogenéticos alternativos”, comentan.

Situar a las esponjas en la raíz del árbol evolutivo se relaciona bien, además, con el hecho de que los parientes vivos más cercanos de todos los animales son organismos acuáticos filtradores que se llaman coanoflagelados. “Creo que parte del debate siempre fue (inconscientemente) que los ctenóforos son hermosos y las esponjas son algo feas. La esponja es la menos favorecida en cierto sentido“, concluye Pisani.

(Tomado de la Vanguardia)

Editado por Pedro Manuel Otero
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